Kris Meeke rejoint Tänak et Latvala chez TOYOTA GAZOO Racing sur la Yaris WRC pour la saison 2019

Kris Meeke rejoint Tänak et Latvala chez TOYOTA GAZOO Racing sur la Yaris WRC pour la saison 2019

Mercredi 17 octobre 2018 — TOYOTA GAZOO Racing World Rally Team révèle les noms des trois pilotes qui participeront à la saison 2019 du Championnat du Monde des Rallyes FIA, où seront engagées à nouveau trois Toyota Yaris WRC sur chaque épreuve.

Arrivé dans l’équipe pour la saison 2018, Ott Tänak continuera à piloter la Toyota Yaris WRC aux côtés de son copilote Martin Järveoja. Avec quatre victoires à son actif depuis le début d’année, l’équipage est en lice pour le titre des pilotes.

Jari-Matti Latvala et son copilote Miikka Anttila restent aussi dans l’équipe dont ils constituent un rouage essentiel depuis ses débuts à Monte Carlo en janvier 2017. Ils ont d’ailleurs signé à cette occasion le premier podium de la marque après son retour en WRC, puis sa première victoire quelques semaines plus tard en Suède. Depuis le début de saison, Latvala est monté à quatre reprises sur le podium, dont trois lors des quatre dernières manches.

Esapekka Lappi et son copilote Janne Ferm quitteront l’équipe à l’issue de la saison 2018. Tous deux ont débuté dans la catégorie reine chez Toyota au Rallye du Portugal l’an dernier, pour décrocher peu après leur première victoire au Rallye de Finlande. Cette année, ils ont été les auteurs de trois podiums à ce jour, des résultats qui contribuent au classement actuel de l’équipe en tête du championnat des constructeurs. L’écurie TOYOTA GAZOO Racing World Rally Team tient à remercier Esapekka et Janne pour tout le travail accompli.

Pour 2019, c’est Kris Meeke qui s’alignera aux côtés d’Ott Tänak et Jari-Matti Latvala. Cet Irlandais du Nord, considéré comme l’un des pilotes les plus rapides du championnat, a remporté cinq rallyes depuis 2015. Avec l’arrivée de Kris, dont le nom du copilote sera annoncé ultérieurement, TOYOTA GAZOO Racing World Rally Team disposera de pilotes véloces et expérimentés.

Akio Toyoda, président de l’équipe: « Pour commencer, je m’adresserai à Esapekka Lappi et Janne Ferm : merci à votre équipage de s’être battu à nos côtés depuis deux ans. Votre victoire au Rallye de Finlande la saison passée a été superbe, nous étions tous très impressionnés. Avec la fougue de votre jeunesse, Esapekka, vous avez beaucoup fait pour la motivation de l’équipe. Et cette année au Rallye de Finlande, j’ai pu constater de visu à quel point votre public compte pour vous et à quel point il vous aime. Je vous suis très reconnaissant d’avoir renforcé les liens de TOYOTA GAZOO Racing avec ses supporters.

Et vous Janne, le copilote, toujours à plaisanter, vous avez aidé à détendre l’atmosphère et à dynamiser l’équipe. Si j’entends l’an prochain de grands rires provenant de la tente d’une équipe rivale, je serai rassuré : cela voudra dire que tout roule pour vous deux.

À coup sûr, vous nous rendrez à nouveau plus forts la saison prochaine, mais cette fois en tant que concurrents. Quel plaisir de savoir que nous aurons encore l'occasion d’animer ensemble le championnat ! Mais d’ici là, continuons à nous battre jusqu’au bout pour les titres de cette année. TOYOTA GAZOO Racing poursuivra ses efforts constants d’amélioration des voitures, afin que vous puissiez donner la pleine mesure de votre potentiel jusqu’à la dernière spéciale du dernier rallye.

Je m’adresse enfin à Kris Meeke qui rejoindra l’équipe la saison prochaine : je fonde de grands espoirs sur votre riche expérience, qui devrait nous aider à peaufiner encore la Yaris WRC. Lorsque vous la piloterez pour la première fois, donnez-nous votre avis. Sous la direction de Tommi Mäkinen, nous veillerons à ce qu’elle inspire encore plus confiance. Vous attendez sûrement le coup d’envoi de la saison avec grande impatience. »

Tommi Mäkinen, directeur de l’équipe: « Nous nous réjouissons tous de voir arriver Kris chez TOYOTA GAZOO Racing. Nous savons qu’il est très rapide, mais il apporte en plus toute son expérience. Il maîtrise vraiment très bien la technique et je suis certain qu'il peut nous apporter des connaissances et des idées nouvelles qui nous aideront à améliorer la Yaris WRC. Je suis également ravi de conserver Jari-Matti dans l’équipe. Il a fait pour nous un travail remarquable et est monté régulièrement sur le podium ces derniers temps, ce qui est très important. Et avec Ott, qui est sans conteste l’un des plus rapides du plateau – comme il l’a prouvé –, nous avons pour l’an prochain une solide équipe. Avec ces trois pilotes rapides, expérimentés et capables de gagner des rallyes, nous serons à nouveau en mesure de briguer les titres pilotes et constructeurs. Pour finir, je regrette vraiment qu’Esapekka ait décidé de nous quitter pour relever un nouveau défi, mais nous lui souhaitons tout le succès possible. »

Kris Meeke: « C’est pour moi un honneur et un plaisir immenses d’entrer chez Toyota. Je souhaite remercier Akio Toyoda, Tommi Mäkinen et toute l’équipe de la confiance qu’ils m’accordent. Il y a trois ans, nous avons commencé à évoquer l’éventualité pour moi de rejoindre l’équipe et je suis vraiment heureux que cela se concrétise enfin. Les performances de la Yaris WRC parlent d’elles-mêmes, mais l’esprit d'équipe qui règne ici est incroyable à tous les niveaux, ainsi que la culture japonaise de l’honneur et du respect. J’ai vraiment hâte de commencer. Je n’ai pas d’objectifs particuliers, hormis de me faire plaisir au volant et d’aider Toyota à gagner le championnat. En fait, j’ai remporté mon tout premier championnat à l’âge de 16 ans – notre championnat local de rallye routier où j’étais copilote de mon frère. Nous avons décroché ce titre sur une Toyota Corolla : donc pour un tas de raisons c’est fabuleux de se retrouver ici. Je ne pouvais pas rêver mieux ! »

Fiche pilote Kris Meeke

Né le 2 juillet 1979 (39 ans)

Nationalité : britannique

Temps forts de sa carrière :

2005       3e au classement général du WRC Junior FIA

2009       Champion de l’Intercontinental Rally Challenge avec 4 victoires

2014       Premier podium en WRC au Rallye Monte-Carlo

2015       Première victoire en WRC au Rallye d'Argentine

2016       Victoires aux Rallyes du Portugal et de Finlande

2017       Victoires aux Rallyes du Mexique et d’Espagne

Statistiques en WRC :

91 participations, 5 victoires, 12 podiums, 413 points marqués, 77 meilleurs temps en spéciale

 

Communiqués détaillés (en anglais) sur le site officiel de TOYOTA GAZOO Racing :

http://toyotagazooracing.com

 

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WRC 2018: Kris Meeke joins TOYOTA Gazoo Racing WRT in 2019

Stephan Lesuisse Toyota Belgium

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